Découverte d’un astéroïde à plusieurs millions de kilomètres de la Terre, menace potentielle mais très lointaine

L’astéroïde AP7 ne nous menace pas actuellement car il reste “très loin” de la Terre lorsqu’il croise son orbite, a déclaré Scott Sheppard, astronome à la Carnegie Institution of Science.

Lundi, des astronomes ont annoncé avoir découvert un astéroïde d’environ 1,5 km près de la Terre, qui, avec un peu de chance, s’écrasera dessus dans un avenir lointain, provoquant une dévastation planétaire.

La plupart des astéroïdes de cette taille ont déjà été découverts, disent les scientifiques, mais celui-ci a jusqu’à présent été masqué par la lumière du soleil, ce qui le rend particulièrement difficile à repérer.

Cet astéroïde, nommé 2022 AP7, “a croisé le chemin de la Terre, ce qui en fait un astéroïde potentiellement dangereux”, a déclaré Scott Sheppard, astronome à la Carnegie Institution of Science. Pour autant, à l’heure actuelle, il ne nous menace pas de frappe, puisqu’il reste “très loin” de la Terre lorsqu’il croise son orbite, a-t-il immédiatement rassuré.

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“Un effet dévastateur sur la vie telle que nous la connaissons”

La menace vient du fait que, comme tout astéroïde, sa trajectoire va lentement changer en raison des forces gravitationnelles qui agissent sur lui, en particulier les planètes. Les prévisions à très long terme sont donc difficiles.

Il s’agit “du plus gros objet potentiellement dangereux pour la Terre découvert ces huit dernières années”, selon un communiqué de l’américain NOIRLab, qui exploite plusieurs observatoires.

Ce NEO met cinq ans pour orbiter autour du Soleil et se trouve maintenant à plusieurs millions de kilomètres de la Terre.

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Le risque est donc très hypothétique, mais en cas de collision, un astéroïde de cette taille aurait “un effet dévastateur sur la vie telle que nous la connaissons”, a expliqué Scott Sheppard. La poussière projetée dans l’atmosphère a bloqué la lumière du soleil, refroidissant la planète et provoquant une extinction massive.

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La découverte a été faite grâce au télescope Victor M. Blanco au Chili et à son instrument DECam, conçu à l’origine pour étudier la matière noire. Les résultats sont publiés dans une revue scientifique Revue astronomique. Deux autres astéroïdes dans cette région difficile à observer ont été découverts, dont l’astéroïde connu le plus proche du Soleil. Ils ne constituent pas une menace pour la Terre.

Pour se préparer à la vilaine découverte, fin septembre, la NASA a mené une mission test : le vaisseau est entré en collision avec un astéroïde non dangereux, prouvant que sa trajectoire peut être modifiée.

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