Les découvertes de l’épave d’Uluburun, vieille de 2 000 ans, révèlent un réseau commercial complexe

Plus de 2000 ans avant le naufrage du Titanic dans l’océan Atlantique Nord en mer Méditerranée au large de la côte est d’Uluburun – dans l’actuelle Turquie – un autre navire bien connu a coulé, transportant des tonnes de métaux rares. Depuis sa découverte en 1982, les scientifiques étudient le contenu de l’épave d’Uluburun afin de mieux comprendre les peuples et les organisations politiques qui ont dominé la période dite des Tardifs.

Aujourd’hui, une équipe de scientifiques, dont Michael Frachetti, professeur d’archéologie en arts et sciences à l’Université de Washington à St. à bord d’un navire, s’est dirigée vers les marchés de la Méditerranée pour être transformée en bronze métallique tant convoité.

Une étude publiée le 30 novembre dans Les scientifiques progressentCela a été rendu possible par les progrès de l’analyse géochimique, qui ont permis aux chercheurs de déterminer avec une grande certitude qu’une partie de l’étain provenait d’une mine préhistorique en Ouzbékistan, à plus de 2 000 milles de Haïfa, où le navire a malheureusement chargé sa cargaison.

Mais comment est-ce possible ? Pendant cette période, les régions minières d’Asie centrale étaient occupées par de petites communautés d’éleveurs montagnards, loin de tout grand centre industriel ou empire. Et le terrain entre les deux endroits, qui traverse l’Iran et la Mésopotamie, était accidenté, rendant extrêmement difficile le passage de tonnes de métaux lourds.

Fracchetti et d’autres archéologues et historiens ont été embauchés pour aider à assembler les pièces du puzzle. Leurs découvertes ont révélé une chaîne d’approvisionnement incroyablement complexe qui comprenait plusieurs étapes pour acheminer l’étain d’une petite communauté minière vers le marché méditerranéen.

“Il semble que ces mineurs locaux aient eu accès à de vastes réseaux internationaux et, grâce au commerce terrestre et à d’autres formes de communication, ont pu livrer cette marchandise très importante jusqu’en Méditerranée”, a déclaré Frachetti.

“Il est étonnant d’apprendre qu’un système commercial multi-régional, multi-régional et culturellement diversifié sous-tendait la bourse eurasienne de l’étain à la fin de l’âge du bronze.”

Pour ajouter au mystère, le fait que l’industrie minière semble avoir été dirigée par de petites communautés locales ou des travailleurs libres qui ont négocié le marché en dehors du contrôle des rois, des empereurs ou d’autres organisations politiques, a déclaré Frachetti.

“Pour mettre cela en perspective, ce serait l’équivalent commercial de l’ensemble des États-Unis fournissant ses besoins énergétiques à partir de petites plates-formes pétrolières dans le centre du Kansas”, a-t-il déclaré.

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À propos de la recherche

Selon Wayne Powell, professeur de sciences de la terre et de l’environnement au Brooklyn College et auteur principal de l’étude, l’idée d’utiliser des isotopes d’étain pour déterminer l’origine du métal dans les artefacts archéologiques remonte au milieu des années 1990. Cependant, la technologie et les méthodes d’analyse n’étaient pas suffisamment précises pour fournir des réponses claires. Selon lui, ce n’est que ces dernières années que les scientifiques ont commencé à utiliser les isotopes de l’étain pour corréler directement les dépôts avec des artefacts métalliques.

“Au cours des deux dernières décennies, les scientifiques ont collecté des informations sur la composition isotopique des gisements de minerai d’étain dans le monde, leur étendue et leur chevauchement, et les mécanismes naturels par lesquels la composition isotopique a été transférée à la cassitérite au cours de son apprentissage”, a déclaré Powell. « Nous n’en sommes qu’aux premiers stades de ces recherches. Je m’attends à ce que dans les années à venir cette base de données des gisements de minerai devienne assez fiable, comme l’est aujourd’hui la base de données des isotopes du Pb, et cette méthode sera utilisée régulièrement.

Aslihan K. Yener, membre de l’Institut d’études anciennes de l’Université de New York et professeur émérite d’archéologie à l’Université de Chicago, a été l’un des premiers chercheurs principaux sur les isotopes. Dans les années 1990, Yener faisait partie de l’équipe de recherche qui a effectué la première analyse isotopique du plomb de l’étain d’Uluburun. Cette analyse a indiqué que l’étain d’Uluburun pouvait provenir de deux sources : de la mine de Kestel dans les montagnes du Taurus en Turquie et d’un emplacement non spécifié en Asie centrale.

“Mais cela a été ignoré car l’analyse a mesuré des traces de plomb et n’a pas abordé l’origine de l’étain”, a déclaré Yener, co-auteur de l’étude actuelle.

Yener a également été la première à découvrir l’étain en Turquie dans les années 1980. A cette époque, selon elle, toute la communauté scientifique s’étonne qu’il existe là, sous leur nez, là où sont apparus les premiers bronzes sur étain.

Environ 30 ans plus tard, les chercheurs ont enfin obtenu une meilleure réponse grâce à une analyse avancée des isotopes de l’étain : un tiers de l’étain à bord de l’épave d’Uluburun provenait de la mine de Mushiston en Ouzbékistan. Les deux tiers restants de l’étain provenaient de la mine de Kestel dans l’ancienne Anatolie, dans l’actuelle Turquie.

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Les découvertes donnent un aperçu de la vie il y a plus de 2 000 ans

En 1500 avant JC Le bronze était la “haute technologie” de l’Eurasie, utilisée pour tout, des armes et articles de luxe aux outils et ustensiles. Le bronze est principalement fabriqué à partir de cuivre et d’étain. Alors que le cuivre est assez courant et peut être trouvé dans toute l’Eurasie, l’étain est beaucoup plus rare et ne se trouve que dans certains types de gisements géologiques, explique Frachetti.

« La recherche de l’étain était un gros problème pour les états préhistoriques. La grande question était donc de savoir comment ces grands empires de l’âge du bronze alimentaient leur énorme demande de bronze, compte tenu des efforts longs et pénibles pour acquérir l’étain en tant que denrée si rare. Les chercheurs essaient d’expliquer cela depuis des décennies », a déclaré Frachetti.

Le navire Uluburun a livré la plus grande collection au monde de métaux bruts de l’âge du bronze jamais trouvés – suffisamment de cuivre et d’étain pour produire 11 tonnes métriques de bronze de la plus haute qualité. S’il n’avait pas été perdu en mer, le métal aurait été suffisant pour équiper d’épées près de 5 000 soldats de l’âge du bronze, “sans parler des nombreuses cruches à vin”, a déclaré Frachetti.

“Les découvertes actuelles illustrent une opération commerciale internationale complexe qui impliquait des agents régionaux et des participants de divers milieux sociaux qui produisaient et commercialisaient des produits de base en terre solide dans l’économie politique de l’âge du bronze tardif, de l’Asie centrale à la Méditerranée”, a déclaré Frachetti.

Contrairement aux mines d’Ouzbékistan, qui étaient situées dans un réseau de petits villages et d’éleveurs nomades, les mines de l’ancienne Anatolie à la fin de l’âge du bronze étaient sous le contrôle des Hittites, une puissance impériale mondiale qui menaçait grandement Ramsès le Grand. L’Égypte, a expliqué Yener.

Les résultats montrent également que la vie il y a plus de 2 000 ans n’était pas très différente de celle d’aujourd’hui.

“En raison des perturbations causées par le COVID-19 et la guerre en Ukraine, nous avons réalisé à quel point nous dépendons de chaînes d’approvisionnement complexes pour soutenir notre économie, notre armée et notre niveau de vie”, a déclaré Powell. « C’est vrai aussi pour la préhistoire. Les royaumes se sont levés et sont tombés, les conditions climatiques ont changé et de nouveaux peuples ont migré à travers l’Eurasie, perturbant ou redistribuant potentiellement l’accès à l’étain, qui était essentiel à la fois pour les armes et les outils agricoles.

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« En utilisant des isotopes d’étain, nous pouvons examiner chacune de ces perturbations archéologiquement évidentes dans la société et voir les liens qui ont été rompus, préservés ou redéfinis. Nous avons déjà des tests ADN pour montrer les liens familiaux. La poterie, les coutumes funéraires, etc. illustrent la transmission et la communication. idées. Désormais, grâce aux isotopes de l’étain, nous pouvons documenter la connectivité et la longévité des réseaux commerciaux longue distance. »

Plus d’astuces à explorer

Les résultats actuels de la recherche résolvent des années de différends sur l’origine du métal à la suite du naufrage d’Uluburun et de l’échange d’étain eurasien à la fin de l’âge du bronze. Mais il y a encore plus d’indices à explorer.

Une fois extraits, les métaux étaient traités pour l’expédition et finalement fondus sous des formes standardisées, appelées lingots, pour l’expédition. Selon Fracchetti, la forme distincte des barres servait de carte de visite aux commerçants pour savoir d’où ils venaient.

De nombreux lingots à bord du navire Uluburun avaient la forme d’une “peau de bœuf” que l’on croyait auparavant avoir été apportée de Chypre. Cependant, les preuves actuelles suggèrent que la forme en peau de bœuf pourrait provenir plus à l’est. Fracchetti a déclaré que lui et d’autres chercheurs prévoyaient de continuer à étudier les formes uniques des barres et comment elles sont utilisées dans le commerce.

En plus de Frachetti, Powell et Yener, les chercheurs suivants ont participé à cette étude : Cemal Pulakat de la Texas A&M University, H. Artur Bankoff du Brooklyn College, Gojko Baryamovich de la Harvard University, Michael Johnson de Stell Environmental Enterprises, Ryan Mathur de Juniata . College, Vincent S. Pigott du musée de l’Université de Pennsylvanie et Michael Price du Santa Fe Institute.

L’étude a été financée en partie par le NYU Congress of Professionals Research Award en plus d’une subvention de recherche de l’Institut pour la préhistoire de la mer Égée.

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